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La evolución de Ethernet fuera del contexto informático

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Mark Patrick, Technical Marketing Manager de Mouser Electronics EMEA, aplica sus conocimientos de ingeniería para explicar Ethernet fuera de la mera informática.

Las redes Ethernet tienen su origen en la mitad de la década de los años setenta y, desde entonces, su adopción no ha hecho más que aumentar. Durante mucho tiempo, su uso se limitaba a los centros de datos y a la infraestructura de ordenadores de sobremesa de todas las empresas. Han pasado cincuenta años y Ethernet se ha convertido en la principal tecnología de redes para el hogar, las tiendas minoristas, las plantas industriales, las oficinas, las infraestructuras de telecomunicaciones y hasta los coches.

En este artículo, analizaremos el crecimiento de Ethernet durante la nueva era de redes informáticas y hasta el día de hoy. Veremos cómo ha aumentado hasta llegar a aplicaciones de tecnología operativa (TO) y del sector de la automoción, y nos adentraremos en algunos de los últimos avances, como el SPE, las TSN por SPE, la conexión IOLINK por SPE, la PoE o la PoDL.

Ethernet: una base sólida y el trayecto hacia la estandarización

No es fácil determinar con exactitud el momento en el que aparecieron las redes informáticas. Sin embargo, durante la era de los «mainframe», o unidades centrales, en los años sesenta, el uso y el aumento de la fiabilidad de la modulación de códigos de pulso (PCM) en las líneas telefónicas abrió la puerta a más servicios de acceso remoto. En 1969, en el contexto del proyecto ARPANET, se conectaron cuatro ordenadores de distintas universidades de EE. UU. A principios de los años setenta, empezó la era de los minicomputadores, con empresas como DEC y Data General. Sin embargo, empezaba a aparecer el mercado de los ordenadores personales, que se iba convirtiendo en un competidor muy serio.

El concepto inicial de Ethernet salió de Xerox PARC a mediados de los años setenta. El nombre fue una sugerencia de Robert Metcalfe, un estudiante de doctorado, y Xerox registró la marca. En aquella época, había muchos protocolos y topologías de red, y todos intentaban establecerse en el mercado y tener éxito comercial. Xerox desplegó Ethernet en PARC y, en 1980, lanzó al mercado un protocolo de 10 Mbit/s. Ethernet solo era uno de tantos protocolos de red hasta que Metcalfe, que había creado 3COM, logró convencer a DEC, Intel y Xerox para que trabajasen juntos con el objetivo de establecer Ethernet como el estándar. Esa iniciativa contribuyó enormemente al éxito precoz que tuvo Ethernet. Posteriormente, el lanzamiento de una tarjeta de Ethernet 3COM para el ordenador IBM, acabó de garantizar el éxito futuro del protocolo.

La evolución de Ethernet fuera del contexto informático
Imagen 1: el enorme aumento en las velocidades de Ethernet (fuente: Ethernet Alliance).

En 1985, el IEEE ratificó el estándar Ethernet como 802.3, y este ha seguido evolucionando con mayores anchos de banda y el uso de medios físicos. Al principio, Ethernet empleaba cable coaxial en una topología de bus, pero pronto se popularizó el método de conexión en estrella, con conmutadores y cables de par trenzado y sin blindaje (UTP). Los anchos de banda de Ethernet ofrecen hasta 400 Gbit/s (véase la imagen 1).

La mayoría de las aplicaciones de Ethernet utilizan 100 Mbit/s y 1 Gbit/s en cuatro cables UTP. La interconexión se lleva a cabo con un conector/enchufe RJ45.

La popularidad, la resiliencia y la flexibilidad de Ethernet también han contribuido a su adopción fuera del contexto de la informática tradicional. La imagen 2 muestra algunas de las aplicaciones de Ethernet.

Imagen 2: el mundo de Ethernet ya no se limita a las aplicaciones informáticas (fuente: Ethernet Alliance).
Imagen 2: el mundo de Ethernet ya no se limita a las aplicaciones informáticas (fuente: Ethernet Alliance).

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