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Electrónica wearable: retos y oportunidades para fabricantes de conectores

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La innovación en componentes pasivos impulsa los avances tecnológicos
Alan Jermyn, Vicepresidente de Marketing Avnet Abacus

Artículo escrito por Alan Jermyn, Vicepresidente de Marketing de Avnet Abacus

Internet de las Cosas (IoT) está en boca de todos como la próxima gran ola de la tecnología que impulsará la industria de la electrónica con más de 50.000 millones de dispositivos conectados a Internet en 2020, de acuerdo a las estimaciones de expertos y consultoras.

Aunque no todo el mundo comparte que estás “cosas” obtendrán el beneplácito de los usuarios, se espera que la tecnología wearable se convierta en uno de los grandes sectores de la industria en términos de demanda de producto.

ABI Research anunció recientemente que en 2013 se habían entregado 50 millones de dispositivos wearables, incluyendo monitores de actividad y relojes inteligentes (Smart Watches). Esta firma de análisis estima que la cifra alcanzará los 90 millones de unidades durante el presente año y proyecta un crecimiento sostenido en los siguientes ejercicios. La “tabla de contenidos” de este informe ofrece una instantánea útil de las principales aplicaciones que, según ABI Research, dirigirán la revolución de los wearables.

Otra conocida compañía de análisis, Markets and Markets, cree que el mercado de wearable computers (la mayoría de productos de electrónica wearable encaja en esta categoría) crecerá desde los 2.700 millones de dólares en 2012 a los 8.300 millones de dólares en 2018, con tremenda igualdad entre Asia, Europa y América del Norte. Esto fomentará la creación de un negocio global, donde la cuota dominante de los ingresos provendrá de aplicaciones de consumo, con los deportes y el ocio a la cabeza.

Electrónica wearable: retos y oportunidades para fabricantes de conectores
Ingresos del mercado por aplicaciones, 2012-2018 (en millones de dólares).

Un interesante informe de IHS Electronics & Media publicado en 2013 detalla cinco aplicaciones de tecnología wearable y veintitrés categorías de productos. El panorama para los vendedores es amplio, con grandes oportunidades para los componentes electrónicos.

Por lo tanto, ¿cómo pueden los fabricantes de conectores aprovechar estas oportunidades en el sector de la electrónica wearable? Los retos de diseño son considerables. Los conectores para estas aplicaciones deben ser pequeños y ligeros y responder a las necesidades específicas de cada proyecto, como impermeabilidad o capacidad de conexión y desconexión frecuente sin alterar la integridad.

A continuación se recogen algunos “recortes de prensa sobre weareables” que pueden ayudar a tener una visión de lo que hay y de lo que está por venir.

Cuando los conectores se utilicen en la ropa, ¿tendrán que resistir los ciclos de las lavadoras o serán extraíbles? Si se pueden lavar ¿también deberán ser impermeables cuando estén en abierto? Y cómo se podrá evitar la entrada de agua cuando se conecten tras el lavado. Hay muchas preguntas a las que responder.

Un artículo del IET (Institution of Engineering and Technology) describe el rendimiento de un conector experimental desarrollado por la Universidad de Loughborough (Reino Unido) para uso en la ropa. Usa un mecanismo de “cierres de gancho y lazo” para unir las líneas de transmisión vía un hilo conductor.

Pensamos en dispositivos electrónicos wearables como “cosas pequeñas”, como relojes o dispositivos de bolsillo, pero el tamaño relativamente grande de las prendas de ropa supone que la integración de antenas tiene sus ventajas. La capacidad de utilizar antenas de mayores dimensiones extiende el espectro de frecuencia que se puede emplear en comunicaciones inalámbricas. Además, estas antenas pueden emitir de forma más efectiva en algunos diseños, requiriendo menos potencia de los transmisores para lograr alcanzar una distancia de transmisión y un rendimiento de datos dados. Todo ello contribuye a alargar la duración de la batería y se convierte en “smart clothing”.

Electrónica wearable: retos y oportunidades para fabricantes de conectores
Conectores de gancho y lazo para líneas de transmisión en textiles, desarrollados por la Universidad de Loughborough.

Un vídeo de Bloomberg News (de 2011) ya mostraba el desarrollo de tarjetas de circuito flexibles para uso en electrónica wearable. Ofrece una perspectiva divertida de las aplicaciones potenciales y realiza algunas preguntas interesantes acerca de cómo los fabricantes de conectores están innovando para ganar cuota de mercado en dispositivos wearables.

Este artículo de EE Journal se centra en unos conectores coaxiales impermeables (IP68) para dispositivos médicos wearables, incluyendo implantes cocleares en el oído. En el futuro, crecerán las oportunidades de este tipo de conectores, ya que cada elemento electrónico wearable necesitará conectividad y, en la mayoría de las ocasiones, será inalámbrica.

Por último, un artículo del New York Times aporta un nuevo significado al térmico “smart shirt – camiseta inteligente”. Habla de una camiseta con un “ordenador” conectado a Internet que no sólo monitoriza la actividad del deportista, sino que también avisa cuándo hay que parar de hacer ejercicio. Los conectores no se describen; sólo se indica que el ordenador se puede “desconectar” cuando hay que ponerse la camiseta.

Por lo tanto, parece claro que el mercado de la electrónica wearable está listo para experimentar un gran crecimiento. Será fascinante ver cómo se comportan los fabricantes de conectores ante los futuros retos y oportunidades.

El catálogo de Avnet Abacus incluye productos de los principales fabricantes de la industria, como Amphenol, AVX, FCI Electronics, Hirose, Molex, Samtec, TE Connectivity y 3M.

Si está interesado en obtener mayor información de conectores para aplicaciones wearables, siga mi consejo: contacte con su especialista local o visite el apartado “Pregunte al Experto” del blog de Avnet Abacus.